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La nueva bonanza está permitiendo a estas compañías impulsar sus dividendos, reducir su abultada deuda y destinar dinero a proyectos de expansión.

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Viernes 25 de Agosto de 2017.- Las mineras más grandes del mundo están de fiesta. Gracias a un agudo aumento en los precios de las materias primas, compañías como BHP Billiton Ltd., Glencore PLC y Rio Tinto PLC están llenas de efectivo de nuevo, lo que ha dado un impulso a los dividendos, ha reducido la deuda y ha permitido destinar dinero a proyectos de expansión. Exactamente hace un par de años estaban luchando por sobrevivir en medio de una caída histórica.

La compañía minera más grande del mundo, BHP, informó el martes que alcanzó una ganancia neta de USD 5.900 millones en los 12 meses que terminaron el 30 de junio. Eso es un cambio total si se compara con la pérdida del año anterior de USD 6.400 millones, cuando la compañía asumió grandes gastos del negocio de petróleo y gas de EE.UU. y de una falla fatal de una represa en 2015 en una operación del mineral de hierro en Brasil.

BHP aumentó su dividendo anual en 177% e indicó que su deuda neta había bajado el 38% desde el año anterior, llegando a USD 16.300 millones.

El informe de BHP corona una serie sólida de resultados financieros que han logrado las grandes empresas mineras tales como Rio Tinto, Anglo American PLC y Glencore.

Menor deuda

Una señal importante de la salud renovada de estas compañías es la baja cada vez mayor de su deuda. En junio, BHP, Rio Tinto, Anglo y Glencore tenían colectivamente una deuda neta de US$ 44 mil millones aproximadamente, una baja del 50% desde fines de 2014, de acuerdo a una revisión de sus informes de ganancias.

Es un cambio considerable en comparación con dos años atrás, cuando la industria minera estaba tambaleando. El crecimiento más lento de China había hecho bajar abruptamente los precios de las materias primas. Las mineras se llenaron de deudas y redujeron los dividendos, mientras el precio de sus acciones se iba a pique.

Sin embargo, una recuperación sorpresiva el año pasado de las materias primas importantes tales como el cobre, el hierro y el carbón ha sido un regalo inesperado, produciendo el tan necesario efectivo, resucitando a una acosada industria y activando la recuperación de las acciones mineras. El índice S&P 500 Metals & Mining se ha duplicado desde enero de 2016, cuando había tocado fondo.

La pregunta para los inversionistas es si las mineras seguirán pagando la deuda, y aumentando los dividendos, o si tentadas por los precios en alza de las materias primas, volverán a las prácticas de grandes gastos que las metieron en problemas hace dos años.

Paul Gait, analista de la industria minera en Bernstein, señaló que la recuperación ha vuelto a llevar a las compañías a la posición financiera que tenían antes de la caída de precios, pero no más. Eso indica que las empresas continúan impactadas después del colapso del precio de las acciones hace dos años y es poco probable que lancen planes enérgicos de gastos a la brevedad.

"No creo que la administración quiera pasar por la volatilidad que vimos en los últimos años y la experiencia casi fatal que muchas de estas compañías sufrieron", manifestó Gait.

Posiblemente eso sea optimista para los precios de las materias primas en el largo plazo, dijo el analista, puesto que eso significa que es probable que algunas minas nuevas a gran escala se abran en los próximos años, limitando el suministro de materiales como cobre mientras la demanda sube.

Sin duda, otras mineras no se van a quedar quietas. Rio Tinto está invirtiendo miles de millones en una enorme mina de cobre mongol y sigue adelante con un gran proyecto de mineral de hierro y bauxita en Australia. BHP la semana pasado señaló que gastaría USD 2.500 millones para extender la vida de una mina de cobre en Chile.

Cobre y cobalto ahora son las estrellas

El cobre y el cobalto se han convertido en las estrellas de la industria. Esto a medida que las mineras se posicionan para lo que muchos describen como la "próxima ola de desarrollo en China". Además, es posible que otros países recorten la demanda por commodities de gran consumo como hierro y carbón, que se utilizan en la fabricación del acero, y opten por cobre, que se emplea en la red eléctrica y en productos de consumo como lavadoras y autos. El cobalto es un ingrediente clave en las baterías de ion litio que activan los teléfonos móviles y los vehículos eléctricos.

Según consignó Economía y Negocios, Ivan Glasberg, jefe ejecutivo de Glencore señaló: "Deberíamos ver fuerza en la demanda por esas materias primas a medida que las economías crecen hacia el ciclo 


Economía y Negocios, El Mercurio

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